Refroidir les molécules pour mieux les étudier

En parvenant à refroidir suffisamment des molécules pour observer leurs réactions chimiques au ralenti, l’Américaine Deborah Jin a triomphé d’un obstacle qui freinait la communauté scientifique depuis des années. Portrait d’une femme résolument passionnée.

Le Professeur Deborah Jin étudie le comportement des molécules lorsqu’elles sont refroidies pratiquement au degré zéro absolu, la température la plus basse possible. Avec son équipe de l’Université du Colorado, elle a mis au point une technique permettant de réaliser ce processus extrêmement difficile.

Le but recherché en soumettant des molécules à des températures si basses, est de ralentir leurs mouvements. Plus les molécules sont froides, plus leurs mouvements sont lents. Ainsi les chercheurs peuvent observer ce qui se passe lors des réactions chimiques. En parvenant à refroidir les molécules au point de pouvoir observer leur comportement, Deborah Jin a réalisé une découverte majeure et triomphé d’un obstacle qui freinait la communauté scientifique depuis des années.


Transformer la société


Comme le souligne Deborah Jin, les applications qui pourraient découler de ses recherches sont légion. « Si nous réussissons à exploiter les connaissances dans ce domaine, nous pourrons peut-être transformer la société, affirme-t-elle. L’étude de molécules ultra-froides pourrait donner naissance à de nouveaux outils de mesure de haute précision et à de nouvelles techniques de calcul quantique. Elle pourrait également nous aider à mieux comprendre les matériaux essentiels à la technologie. »


En dépit du travail ardu et des longues heures nécessaires pour donner corps à ses remarquables travaux, il est évident que le plaisir est toujours là pour le Professeur Jin. « J’aime cette excitation qui vous saisit lorsque vous observez un phénomène pour la première fois ou quand, au cours d’une expérience, les pièces du puzzle s’assemblent et vous amènent à créer quelque chose de totalement nouveau. »


Une vocation précoce


L’enfance de Deborah Jin semble avoir constitué le terreau idéal pour la scientifique en herbe qu’elle était. « La science m’a toujours entourée. J’ai grandi en Floride dans une région qu’on appelle la “Côte spatiale” à cause de sa proximité avec le Centre spatial Kennedy. En plus, mes deux parents étaient scientifiques », se rappelle Deborah Jin qui précise qu’avec une mère ingénieur titulaire d’une maîtrise de physique, elle n’a jamais rien vu d’extraordinaire à ce qu’une femme soit scientifique.


La science, source d’émotions fortes… et de divertissement


C’est après avoir occupé un emploi d’été dans un laboratoire de physique du Centre de vols spatiaux Goddard de la NASA que Deborah Jin a décidé de poursuivre dans cette voie. Cette expérience lui a permis d’appréhender les liens qui existent entre la physique et la vie quotidienne. « C’était fantastique de travailler dans ce laboratoire ; j’ai eu l’occasion de manipuler toutes sortes de jouets plus amusants les uns que les autres. »


Deborah Jin est aujourd'hui fellow du JILA et de l’Université du Colorado, Fellow du NIST et Physicienne ainsi que professeur adjoint au département de physique de l'Université du Colorado (Boulder, États-Unis).


En savoir plus sur le Professeur Deborah Jin :


L’Oréal–UNESCO
Pour les Femmes et la Science

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