Comprendre l'histoire de la vie, passée et future

Quelle est notre place dans l’univers ? Quelles sont nos origines ? Où allons-nous ? Virginie Courtier-Orgogozo examine minutieusement le monde vivant pour répondre à ces grandes questions que l'homme se pose depuis la nuit des temps.

Le but de la recherche en biologie n'est pas toujours d'améliorer notre vie ou la vie des générations futures. Mes travaux visent à comprendre comment les espèces changent au cours du temps, afin de mieux connaître notre passé et de mieux imaginer notre futur. Ma vie de chercheuse est parsemée de grands moments de bonheur, déclenchés par le jaillissement d'une idée qui vient éclairer complètement ma compréhension du monde vivant. Par exemple lorsque je me suis rendue compte que chaque être humain n'est pas créé par assemblage d'éléments simples, tel un ordinateur, mais est le résultat d'un processus de transformation continue d'organismes vivants qui a commencé au début de la vie, il y a plus de 3 milliards d'années. Encore aujourd'hui, y penser me donne le vertige. Ou quand mon équipe a montré que la mouche Drosophila pachea, qui vit uniquement sur un cactus, est devenue dépendante de cette plante à cause de mutations qui lui permettent de mieux survivre sur ce cactus.


Les résultats de ces dernières années obtenus par divers laboratoires suggèrent que les chemins que peut prendre l'évolution ne sont pas aussi nombreux que ce que l'on aurait pu imaginer. Ainsi, l'adaptation à une nourriture riche en amidon s'est faite par modification des mêmes gènes à la fois chez l'homme et chez le chien. Si le processus évolutif était totalement aléatoire et extrêmement sensible aux conditions initiales, on ne devrait pas observer autant de répétitions. Avec mon équipe, j'essaie de décrypter les correspondances entre gènes et caractéristiques visibles des êtres vivants. Nos connaissances actuelles sont si poussées qu'on sait souvent quel gène modifier pour obtenir tel ou tel changement visible. La nouvelle technologie CRISPR-Cas-9 permet aujourd'hui de conférer rapidement et précisément à des espèces domestiques certaines caractéristiques souhaitées, sans passer par une phase de création de mutations réparties aléatoirement dans le génome. Les problèmes éthiques posés par CRISPR-Cas-9 sont énormes et j'essaie aujourd'hui de sensibiliser le public par le biais de conférences, de débats, d'interviews radio, de Twitter, etc. Je crois que le travail du chercheur/chercheuse ne consiste pas seulement à faire des découvertes, mais aussi à partager notre passion et notre vision du monde avec tous, et à intervenir lorsque nos connaissances peuvent aider à résoudre certains enjeux de la société d'aujourd'hui.


- Virginie Courtier-Orgogozo

L’Oréal–UNESCO
Pour les Femmes et la Science

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